紅葉豆知識 〜なぜ紅葉するの?

秋になっても葉の色が変わる木と変わらない木があります。また、赤や黄色などさまざまな色になるのはどうして?


紅葉のしくみ

全ての木が紅葉するわけではありません。マツやスギなど1年中葉が落ちない常葉樹は緑のままで、サクラ、カエデ、ブナ、イチョウなど葉の落ちる落葉樹が紅葉します。

紅葉はこうした樹木が冬じたくをしている姿です。冬に葉を落とすために、秋になって気温が下がりだすと糖分や水分などの供給をストップします。すると、葉緑素が壊れてしまうため、今まで見えなかったカロチノイドという黄色い色素が浮き出て見え、これが黄色く色づくイチョウなどの黄葉(こうよう) です。また、葉の中に残った糖分によってアントシアンという赤い色素ができていると赤が目立ってくるので、カエデのような赤い紅葉(こうよう) になります。

毎年、明け方の最低気温が6度〜7度位になると紅葉が始まり、およそ20日〜25日後に見頃を迎えます。

紅葉の良し悪しを決める3つの条件

同じ場所でも毎年色の具合が違うのはなぜでしょう?紅葉の良し悪しには3つの条件があり、これらが揃うと真っ赤に色づくからです。


■日中の天気がいいこと
赤い色素となる糖分は光合成によって作られます。
■昼と夜の寒暖の差があること
夜の気温が高いと、昼間作った糖分を使って活動してしまうため、鮮やかな赤になりません。
■適度な雨や水分があること
乾燥しすぎると葉が紅葉する前に枯れてしまいます。

紅葉の名所に渓谷や川沿いが多いのは、こうした条件が揃っているからです。

世界一美しい日本の紅葉

地球の3割ほどが森林ですが、紅葉する落葉樹林がまとまっているのは、東アジアの沿岸部と北アメリカ大陸の東部、ヨーロッパの一部にすぎません。日本は国土のおよそ7割が森林で様々な落葉樹が生えており、寒暖の差もあるため、いたるところで美しい紅葉が楽しめます。

おばあちゃんのひとりごと

おばあちゃん

紅葉は寒いところから始まるから、北から南へ、山の上から下へと紅葉前線が進んでいくのさ。昔のひとは、奈良の竜田山に住む「竜田姫」という女神が秋をつかさどり、その着物の袖を振って山々を染めていくとしていたのさ…なんとも素敵じゃのう。「竜田姫」は秋の季語として和菓子の名前などいろいろなシーンに登場するから、覚えておくといいよ。





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